Virtuell virkelighet i verdens største grotte

Fotografe Martin Edström har skapt en VR-opplevelse for å gjøre Son Doong tilgjengelig for så mange som mulig.

Et team på seks personer, med fotografen Martin Edström i spissen skapte en VR-opplevelse for å gjøre verdens største grotte tilgjengelig for så mange som mulig.

Son Doong i Vietnam ble ikke fullt utforsket før i år 2009, og ganske raskt etter den fantastiske oppdagelse ble kjent i bredere kretser dukket det opp rykter om hvordan ulike aktører planla å utnytte grotten, som i volum er verdens største, med taubaner og ulike turistsatsinger. Martin Edström kjente at han ville gjøre planene sine om å dokumentere den så urørt som mulig til virkelighet.

Denne typen ekspedisjoner kan kreve flere år med planlegging og forberedelser, men Martin Edström og National Geographic, som finansierte ekspedisjonen, ville at det skulle skje før monsunsesongen fyller hulen med vann og gjør den utilgjengelig. Flere år med forberedelser måtte rett og slett utføres på et par-tre måneder.

– Ingen hadde noen sinne gjort det tidligere. Ingen hadde produsert denne typen VR-material. Og ingen hadde gjort det i en grotte. Det er klart det var en stor utfordring. Det hadde det vært om vi hadde hatt bedre tid til å planlegge også, sier Martin Edström.

Martin Edström is coordinating his team from the campsite inside the second doline, or sinkhole, in Hang Son Doong. Talking over the radio, he can monitor the team’s progress as they spread out with lights and equipment inside the cave. On top of the hill behind him, inside the doline jungle, assistant photographer Erik Hinnerdal is rigging the camera for a 360 degree image soon to be captured during the #SonDoong360 expedition.

Bilder i gigapixelformat

Utfordringene gjaldt alt fra selve logistikken til å lyse opp de mørke partiene i grotten. Blant annet var de nødt til å bruke spesialbestilte lamper med svært høy lysstyrke. Majoriteten av bildene er sammensatt av så mange som 400 grunnbilder – tatt for å overlappes og skape en 360 graders utsikt av grotten, med ulike eksponeringstrinn for å gi bilder av de aller lyseste delene av grotten like mye informasjon som de mørkeste.

– Det er derfor bildene er så utrolig skarpe og gjør at det går an å zoome inn til et så høyt detaljnivå. Vi tok nesten alle bilder i gigapixelformat. Det høres kanskje ikke så heftig ut i dag, men på den tiden var teknologien ny og kronglete, sier Martin Edström.

Med opp mot 200 Mb per bilde, og hundretalls av bilder som skulle sys sammen til ett, blir det en tung prosess for å produsere bilder med lav oppløsning. Martin og teamet jobbet så mye som 17 timer om dagen med innsamling av material, og hver kveld satt de seg ved hver sin kraftige bærbare Precision-arbeidsstasjon for å lage testrenderinger til de sovnet. Dells Precision-serie er designet for de som trenger ekstra maskinkraft, for eksempel til videoredigering. Testrenderingene til Martin Edström og teamet hans var akkurat gode nok til å forsikre at ingenting ble katastrofalt feil og måtte gjøres om, men sa ikke mye om hvordan sluttresultatet skulle bli.

– Jeg kommer aldri til å glemme første gangen vi gjorde det der. Vi hadde fotografert hele dagen i delen av grotten som kalles Hand of Dog, som er så stor at et Boeing 747 kunne flydd gjennom. Da vi satte oss ned for å testrendre var vi helt utslitt og hadde ingen anelse om hva vi kunne forvente oss. De lavoppløste bildene var tilstrekkelige for å se at sluttresultatet skulle bli bra. Etter det turte vi å stole på at prosessen fungerte.

Fortsatt er en av de største utfordringene for fotografer som forsøker seg på VR-produksjon at man ikke får en umiddelbar bekreftelse på at sluttresultatet kommer til å bli bra. Martin Edström tenker på det som en tilbakegang til hvordan det var før den digitale æraen, og filmrullen måtte fremkalles før man visste hvordan resultatet ble. Det innebar visse utfordringer, men er også noe som kan fremme kreativiteten og gi en annen innstilling.

Capturing the vast caverns of the caves in Vietnam, you sometimes have to get a bird’s-eye view. In this shot, Martin Edström is capturing a 360 degree image high above the campsite in Hang En cave. #SonDoong360

Evigaktuelt

– Uroen når man ikke vet hvordan det blir på før man kommer tilbake, har fotografer kjent på i alle tider. I dag er det lett å stirre blindt på LCD-skjermen på kameraet når man er ute på et oppdrag. Kanskje går man glipp av nye øyeblikk, og med nesten ubegrenset plass, trenger man ikke å tenke på å være sparsom med å ta bilder i det hele tatt, sier Martin Edström.

I et intervju med Kamera & Bild i 2015 sa Martin Edström at «reportasjen skal kjennes like relevant om fem, ti år» – og enn så lenge er det bare å konstatere at det stemmer. På årets utgave av utviklerkonferansen F8, presenterte Facebook og Oculus den oppdaterte VR-opplevelsen som Martin Edström og IVAR Stockholm har laget som kanskje det heftigste eksemplet på hva man kan gjøre med denne teknologien.

– Son Doong fungerer utrolig bra i dette formatet. Det er ikke alle som vil spille zombiespill eller kjøre berg-og-dalbane i VR. Jeg synes det er kult at det er blitt fokus på å dokumentere fortellinger. Dette handler bare ikke om denne ene grotten. Det handler om å bevare vår felles naturarv, så våre barnebarn også kan oppleve den i all sin prakt. Jeg overbevist om at vi bare har skrapet overflaten foreløpig. Mulighetene er uendelige, sier Martin Edström.

About the Author: Dell Technologies